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DCNS : Le Pakistan réceptionne son premier sous-marin équipé du MESMA

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DCNS : Le Pakistan réceptionne son premier sous-marin équipé du MESMA

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Après une longue période d'essais, la marine pakistanaise a procédé, vendredi dernier, à l'acceptation du sous-marin Hamza. Troisième unité du programme Agosta 90B, ce bâtiment est le tout premier à mettre en oeuvre le système de propulsion MESMA (Module d'Energie Sous-Marine Anaérobie). Pour DCNS, concepteur du système, l'acceptation de l'Hamza constituait un double défi, le sous-marin étant le premier à embarquer le MESMA, tout en étant réalisé localement, à Karachi, grâce à un transfert de technologie. « Le MESMA, premier système AIP (Air Independent System) à obtenir un contrat à l'export dès 1995, permet d'augmenter considérablement l'autonomie à la mer des sous-marins conventionnels. Il doit son succès à l'expertise de DCNS en matière de propulsion nucléaire ainsi qu'au travail en commun et en confiance d'équipes franco-pakistanaises compétentes et respectueuses d'un processus industriel d'intégration rigoureux », explique le groupe français. Selon DCNS : « Le MESMA est le système de propulsion anaérobie le plus performant du marché. Son intégration ne pénalise pas les grands équilibres du sous-marin et son adaptation est aisée. Parfaitement adapté aux contraintes de conception des sous-marins militaires, il respecte tous les critères de discrétion acoustique, de sûreté, de fiabilité, imposés à ce type de navire. Utilisant des carburants civils disponibles à travers le monde, il ne nécessite qu'un entretien réduit ».

Tronçon de sous-marin contenant le MESMA (© : DCNS)
Tronçon de sous-marin contenant le MESMA (© : DCNS)

Le même principe qu'une chaufferie nucléaire

Faisant tourner un générateur qui alimente une turbine à vapeur, le MESMA fonctionne suivant le même principe que la propulsion nucléaire, la source chaude étant remplacée par du gasoil ou de l'éthanol. Dans ce schéma, la combustion du carburant crée des gaz à 700 degrés qui vont céder leurs calories à de l'eau. Celle-ci se transforme en vapeur, qui va se détendre dans la turbine, qui fait elle-même tourner les alternateurs. Le comburant, qui ne peut être de l'air, est remplacé par de l'oxygène, servant également à alimenter l'équipage en air respirable. Cet oxygène est stocké dans des bouteilles, sous forme cryogénique, à une température de - 183 degrés. Sous cette forme, un litre de liquide correspond à 850 litres d'oxygène à l'état gazeux. Le carburant alimentant la machine peut, quant à lui, être de deux natures. Pour les sous-marins à double coque, comme l'Hamza, la solution de l'éthanol a été retenue. En revanche, pour les bâtiments à simple coque, comme le Scorpène, le gasoil sera utilisé, ce qui permettra d'ailleurs de ne disposer à bord que d'un seul type de combustible, capable d'alimenter à la fois le MESMA et les diesels-alternateurs (lorsque le navire ne se sert plus de l'AIP). Ce système de propulsion en circuit fermé génère toutefois quelques gaz d'échappement, qu'il faut évacuer du sous-marin. Ces gaz de combustion sont principalement constitués de vapeur, qui se dilue naturellement dans l'eau de mer, mais aussi de CO2. Si le gaz carbonique se dissout relativement bien dans l'élément liquide, les ingénieurs de DCNS ont mis au point un système d'échappement spécial, produisant de très petites bulles. Ce dispositif permet une dissolution plus rapide que la vitesse de remontée des bulles vers la surface. La discrétion acoustique du sous-marin, dont l'appareil propulsif développe une puissance de 200 kW, n'est donc pas obérée.

Module MESMA à Indret (© : MER ET MARINE)
Module MESMA à Indret (© : MER ET MARINE)

Une refonte des deux premiers sous-marins pakistanais

Après l'acceptation de l'Hamza, DCNS prépare la refonte des deux premiers sous-marins de la série. Le Pakistan a commandé deux MESMA destinés aux Khalid et Saad. Les équipements, conçus et assemblés à Nantes-Indret, seront intégrés à Cherbourg avant d'être expédiés à Karachi. C'est là que la coque des sous-marins sera découpée pour permettre l'ajout de la nouvelle section embarquant le Mesma, un tronçon long de 8.7 mètres. La longueur des deux bâtiments sera alors portée à 76 mètres et le déplacement à 1980 tonnes en plongée (contre 67 mètres et 1760 tonnes). Le premier module devrait être installé en 2011, la durée de chaque refonte étant estimée à 7 ou 8 mois. Le Pakistan devrait disposer de ses trois sous-marins équipés en MESMA d'ici 2015.
Disposant désormais d'un système AIP en fonctionnement à la mer, DCNS espère convaincre d'autres marines d'opter pour ce dispositif.

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