Histoire Navale
Il y a 80 ans, le Normandie embrassait l’océan

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Il y a 80 ans, le Normandie embrassait l’océan

Histoire Navale

C’est l’un des plus mythiques paquebots de l’histoire et, pour beaucoup, le plus fabuleux liner jamais réalisé en France. La France, c’est d’ailleurs ce qu’il était. Une ambassade flottante, le représentant unique du meilleur de la technologie, du raffinement et de l’art de vivre de tout un pays. Une véritable gloire nationale. Il y a 80 ans, le Normandie faisait ses débuts au sein de la Compagnie Générale Transatlantique. La légende venait de naître.

 

Le Normandie à New York (© : SNTP / COLLECTION CHANTIERS DE L'ATLANTIQUE)

Le Normandie à New York (© : SNTP / COLLECTION CHANTIERS DE L'ATLANTIQUE)

 

Une carrière de quatre ans seulement

Commencée en mai 1935, sa carrière s'est interrompue du fait de la guerre, à laquelle il ne survivra pas. Saisi par les Américains le 12 décembre 1941 à New York, où il avait été mis en sécurité en 1939, le navire, rebaptisé La Fayette, est en cours de transformation en transport de troupes lorsqu’un incendie éclate dans le grand salon première classe, suite à une étincelle de chalumeau. Nous sommes le 9 février 1942 et cette journée sera fatale pour le fleuron de la marine marchande française. Pour éteindre le feu qui le ravage, les remorqueurs new-yorkais déversent tellement d’eau sur la coque que le bateau finit par chavirer. Le Normandie est renfloué à l’été 1943 et conduit en cale sèche à Bayonne, dans le New Jersey. Les dégâts sont très importants et les Américains abandonnent sa remise en état, jugée trop complexe et coûteuse. En 1945, lorsque la guerre cesse, la France renonce aussi à récupérer le Normandie. L’épave, mise en vente en août 1946, elle finalement adjugée à un ferrailleur de Newark, qui achèvera sa démolition en octobre 1947.

 

Incendie sur le Normandie, devenu USS La Fayette (© : DR)

Incendie sur le Normandie, devenu USS La Fayette (© : DR)

Le paquebot chaviré dans le port de New York (© : DR)

Le paquebot chaviré dans le port de New York (© : DR)

 

Un projet hors normes, la fierté de tout un pays

Même s’il ne navigua que durant quatre petites années, le Normandie a marqué de manière indélébile l’histoire maritime. Pourquoi ? Probablement parce qu’il s’inscrit dans cette longue lignée de projets hors normes, de défis techniques et humains, dont il est l’une des réalisations les plus éclatantes. De Saint-Nazaire, où il a vu le jour, au Havre où il a été exploité, son souvenir est toujours vivace. Et, au travers des milliers d’ouvriers et de marins venus de tout le pays pour le construire puis le faire vivre, le Normandie a profondément marqué son époque. Il a suscité la fierté et de ceux qui l’ont réalisé et de ceux qui ont servi à son bord, des passagers qu’il a transportés et des Français qui le découvrirent en Une des journaux et des actualités au cinéma.