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Le HMS Queen Elizabeth accueille ses premiers F-35

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La Royal Navy a annoncé le 28 septembre que son nouveau porte-avions, le HMS Queen Elizabeth, venait de connaitre au large des Etats-Unis ses premières manœuvres d’appontage et de lancement avec des F-35B.

Deux pilotes britanniques ont réalisé ces premiers essais, aux commandes d’appareils américains de l’Integrated Test Force (ITF), stationnée sur la base aéronavale de Patuxent River, dans le Maryland. Le premier appontage vertical d’un F-35B sur le HMS Queen Elizabeth est intervenu le 25 septembre.

 

Lancement d'un F-35B depuis le HMS Queen Elizabeth (© ROYAL NAVY)

Lancement d'un F-35B depuis le HMS Queen Elizabeth (© ROYAL NAVY)

 

Parti le 18 août de la base navale de Portsmouth, le porte-avions britannique a pour mémoire rejoint la côte Est des USA afin de participer à une première campagne avec ce qui constituera sa future chasse embarquée. Quelques 1400 marins et aviateurs, dont une équipe de 200 personnes dédiée aux essais (pilotes, ingénieurs, techniciens…) participent à ce déploiement, baptisé Westlant 18.

Pendant cette campagne, prévue pour durer 11 semaines et qui s’achèvera par une escale de prestige à New York cet automne, 500 appontages et décollages sont prévus. 

 

(© ROYAL NAVY)

(© ROYAL NAVY)

 

Officiellement mis en service en décembre 2017, le premier des deux nouveaux porte-avions de la Royal Navy ne sera pas apte au combat avant trois ans. Son premier déploiement opérationnel est aujourd’hui prévu en 2021, avec un groupe aérien embarqué mixte comprenant des F-35B britanniques mais aussi américains, avec des appareils provenant de l’US Marine Corps. Une solution transitoire en attendant que le Royaume-Uni dispose d’un nombre suffisant de nouveaux avions.

Pour l’heure, seulement 16 F-35B ont été livrés aux forces britanniques, sur les 138 prévus pour les besoins de la Royal Air Force et de la Royal Navy.

Plus gros navire de guerre d’Europe, avec une longueur de 284 mètres pour une largeur de 73 mètres et un déplacement de 65.000 tonnes en charge, le HMS Queen Elizabeth sera suivi par un sistership, le HMS Prince of Wales. Mis à l’eau en décembre 2017 au chantier Babcock de Rosyth, en Ecosse, le second porte-avions britannique est en achèvement à flot et devrait débuter ses essais l’année prochaine.

Ces bâtiments pourront embarquer jusqu’à 40 aéronefs, la Royal Navy prévoyant pour le moment un groupe aérien embarqué standard composé de 24 F-35B et des hélicoptères, dont les nouveaux Merlin d’alerte lointaine.

 

F-35B et Merlin sur le HMS Queen Elizabeth (© ROYAL NAVY)

F-35B et Merlin sur le HMS Queen Elizabeth (© ROYAL NAVY)

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