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Le porte-avions USS Enterprise fête ses 49 ans

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Le porte-avions USS Enterprise fête ses 49 ans

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Premier porte-avions à propulsion nucléaire, l'USS Enterprise a fêté, le 25 novembre, le 49ème anniversaire de sa mise en service. Le célèbre bâtiment de l'US Navy, qui a bénéficié d'un ultime grand carénage de deux ans et demi, achevé en mai dernier, doit être désarmé en novembre 2012.
Vétéran des CVN américains, l'USS Enterprise demeure le plus grand navire de guerre du monde. Avec une longueur de 335.6 mètres, il dépasse en effet les 10 unités du type Nimitz (332.8 mètres). Son déplacement est en revanche inférieur, soit 89.600 tonnes en charge contre environ 97.000 tpc pour les porte-avions réalisés ensuite.
Construit par les chantiers Newport News, l'USS Enterprise a été mis sur cale en février 1958 et lancé en septembre 1960. Admis au service actif le 25 novembre 1961, le CVN 65, surnommé « Big E », devait être le premier d'une série de six bâtiments. Les importants dépassements de coûts ont, néanmoins, eu raison à l'époque de ses sisterships, l'US Navy préférant revenir provisoirement à un projet de porte-avions classique, moins couteux, qui donnera naissance à l'USS John F. Kennedy (1968 - 2007). Ce n'est finalement qu'en 1968 que le Pentagone autorisera la mise sur cale d'un nouveau porte-avions nucléaire, le futur USS Nimitz, qui sera mis en service en 1975.

L'Enterprise et le croiseur Long Beach, en 1964   (© : US NAVY)
L'Enterprise et le croiseur Long Beach, en 1964 (© : US NAVY)

Véritable aventure humaine et technique, l'Enterprise fut un projet majeur et particulièrement complexe pour l'industrie américaine. Les principales difficultés portèrent, évidemment, sur la propulsion nucléaire. Les ingénieurs américains, déjà rompus à cette technologie sur sous-marins, n'avaient que peu d'expérience pour les navires de surface. Seul le Long Beach a précédé l'Enterprise, mais de très peu, puisque le croiseur nucléaire fut mis sur cale en décembre 1957 pour un lancement en juillet 1959 et une admission au service actif en septembre 1961. Les Américains profiteront néanmoins des travaux menés sur le Long Beach, dont ils reprirent d'ailleurs le design de l'imposant bloc passerelle pour faire l'îlot de l'Enterprise. Côté propulsion, le CVN 65 fut finalement doté de 8 chaufferies nucléaires A2W conçues par Westinghouse, 32 échangeurs de vapeur Foster-Wheeler et quatre groupes de turbines WE. Comptant quatre lignes d'arbres, l'appareil propulsif affiche une puissance de 280.000 cv, permettant au navire d'atteindre 33 noeuds. On notera qu'à partir des Nimitz, la propulsion fut simplifiée, avec seulement deux réacteurs de forte puissance mais toujours quatre hélices.

F-14 Tomcat  sur le CVN 65 au tout début des années 2000  (© : US NAVY)
F-14 Tomcat sur le CVN 65 au tout début des années 2000 (© : US NAVY)

De la crise des missiles de Cuba au Vietnam, en passant par la Lybie, le golfe Persique, l'ex-Yougoslavie et la guerre d'Irak... L'USS Enterprise a participé à de nombreuses opérations militaires. En 40 ans, de nombreux types d'appareils sont également passés à bord, comme les Crusader, Phantom, Corsair II, Intruder, Viking ou encore Tomcat (F-14). Aujourd'hui, le bâtiment met en oeuvre 71 avions et hélicoptères, dont des F/A-18 Super Hornet et des E-2 C Hawkeye. Son équipage compte 5695 hommes, dont 2480 pour le groupe aérien embarqué.

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise : F/A-18 à l'appontage  (© : US NAVY)
L'USS Entreprise : F/A-18 à l'appontage (© : US NAVY)

L'USS Entreprise : F/A-18 à l'appontage  (© : US NAVY)
L'USS Entreprise : F/A-18 à l'appontage (© : US NAVY)

L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage  (© : US NAVY)
L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage (© : US NAVY)

L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage  (© : US NAVY)
L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage (© : US NAVY)

L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage  (© : US NAVY)
L'USS Entreprise : F/A-18 au catapultage (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

L'USS Entreprise   (© : US NAVY)
L'USS Entreprise (© : US NAVY)

US Navy / USCG