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Le premier F-35 britannique sort d'usine

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Le premier F-35 britannique sort d'usine

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Le premier avion de combat F-35 commandé par la Grande-Bretagne est sorti d'usine fin novembre. Réalisé par le groupe américain Lockheed-Martin, avec lequel sont alliés des industriels anglais, notamment BAE Systems, le « BK-1 » est en version STOVL (short takeoff/vertical landing / décollage court et appontage vertical). C'est la version communément appelée F-35B du programme international Joint Strike Fighter, une variante qui devait initialement équiper les futurs porte-avions de la Royal Navy. Mais le gouvernement britannique a décidé, fin 2010, d'abandonner le F-35B pour adopter la version catapultée de l'avion (F-35C) afin de la mettre en oeuvre uniquement sur le second des nouveaux porte-avions de la Royal Navy, le HMS Prince of Wales. Ce dernier devrait être mis en service à la fin de la décennie après modifications (suppression du tremplin initialement prévu, mise en place d'une piste oblique, de catapultes et brins d'arrêt) par rapport au design originel, que conservera son aîné, le HMS Queen Elizabeth, dont la livraison doit intervenir en 2015 (et qui ne devrait servir que comme porte-hélicoptères en attendant sa vente à une autre marine).

Le BK-1 lors de se sortie d'usine  (© : LOCKHEED MARTIN)
Le BK-1 lors de se sortie d'usine (© : LOCKHEED MARTIN)

Le BK-1 lors de se sortie d'usine  (© : LOCKHEED MARTIN)
Le BK-1 lors de se sortie d'usine (© : LOCKHEED MARTIN)

Mise en service attendue en 2018

Bien que le premier F-35 britannique, le « BK-1 », soit donc différent des deux versions finalement retenues par Londres, la conventionnelle (F-35A) pour la Royal Air Force et la catapultée (F-35C) pour la Fleet Air Arm, les aviateurs et marins anglais utiliseront ce premier avion pour les phases d'essais et pour se faire la main (les systèmes de mission sont identiques sur les différentes variantes), en attendant de recevoir les autres versions du JSF. Pour la marine britannique, la livraison du premier F-35C n'est, en effet, pas prévue avant plusieurs années. A l'issue d'une série de tests et essais en vol, le BK-1 devrait, quant à lui, être livré l'an prochain aux militaires britanniques. Selon la Royal Navy, le premier vol sur cet appareil d'un pilote de l'aéronavale devrait intervenir en 2013. Quant à la mise en service du F-35 au sein de la RAF et de la FAA, elle est annoncée en 2018.

Vue du futur F-35 britannique  (© : ROYAL NAVY)
Vue du futur F-35 britannique (© : ROYAL NAVY)

Vue du futur HMS Prince of Wales  (© : ROYAL NAVY)
Vue du futur HMS Prince of Wales (© : ROYAL NAVY)

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