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Le X3 d'Eurocopter en tournée aux Etats-Unis

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Le X3 d'Eurocopter en tournée aux Etats-Unis

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Conçu notamment pour le secteur offshore et le sauvetage en mer, l'hélicoptère hybride d'Eurocopter s'est posé le 12 juin sur le sol américain. Dans le cadre d'une tournée de présentation d'un mois, cet appareil de transport à grande vitesse démontrera toute l'étendue de ses capacités opérationnelles aux opérateurs civils et militaires. Le X3 est arrivé au Texas à bord d'un avion cargo spécialement affrété depuis le Centre d'essais en vol d'Istres, dans les Bouches-du-Rhône.
Au cours de sa tournée estivale aux Etats-Unis, l'appareil fera escale dans cinq villes pour présenter les exceptionnelles performances obtenues en conjuguant les capacités de vol stationnaire d'un hélicoptère avec la vitesse de croisière d'un avion à turbopropulseurs. Outre les démonstrations en vol réalisées par l'équipe d'essais d'Eurocopter, le X3 sera également mis à la disposition, aux fins d'évaluation, de certains opérateurs civils et de membres des forces armées américaines.

Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)
Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)

La vitesse de 232 noeuds franchie

Tout au long des essais effectués au Centre d'essais en vol d'Istres, le X3 a franchi sans difficulté l'objectif de vitesse initialement fixé à 220 noeuds, dépassant même les 232 noeuds (430 km /h) lors de vols en palier, en utilisant 80 % de sa puissance disponible. Confirmant son excellent comportement en vol, sa manoeuvrabilité, ainsi que ses exceptionnelles capacités d'accélération et de décélération, l'appareil hybride a atteint des vitesses de montée et de descente sans équivalent et affiché un très faible niveau de vibrations, sans recourir à des systèmes de réduction active ou passive des vibrations, explique Eurocopter. « Alors que nous avons réalisé des essais extrêmement satisfaisants en Europe, cette tournée du X3 aux Etats-Unis va permettre de souligner la maturité de la solution imaginée par Eurocopter pour des usages où le succès des missions dépend de la réduction du temps de vol, la vitesse maximale obtenue en vol de croisière, associées à un coût opérationnel raisonnable », précise Lutz Bertling, président d'Eurocopter. « Il est important de démontrer comment nous appliquons notre capacité d'innovation pour répondre aux attentes du marché en faisant appel à des solutions disponibles dès aujourd'hui et qui assurent une vitesse de croisière supérieure de 50 % à celle d'hélicoptères ordinaires, le tout à un coût extrêmement abordable et avec des augmentations de productivité significatives ».

Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)
Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)

Utilisations marines civiles et miliaires

Le démonstrateur X3 est équipé de deux moteurs qui propulsent un rotor principal à cinq pales et de deux hélices installées de part et d'autre de l'appareil sur des ailes de courte envergure. Un large éventail d'utilisations est envisagé pour le X3 : missions de recherche et sauvetage (SAR) sur de longues distances, patrouilles de garde-côtes, missions de surveillance aux frontières, transport de passagers, transfert de personnel vers les plateformes offshores et navettes interurbaines. Selon son constructeur, cet appareil conviendra également aux missions militaires dans le cadre des opérations des forces spéciales, au transport de troupes, aux missions de recherche et sauvetage au combat et aux évacuations médicales. Toutes ces missions pourront s'appuyer sur une vitesse de croisière élevée et d'excellentes performances de décollage et d'atterrissage verticaux.

Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)
Le X3 (© : EUROCOPTER - PATRICK PENNA)

Moins de trois ans de développement

Moins de trois ans ont suffi à Eurocopter pour développer cette configuration hybride, depuis le concept jusqu'au premier vol. Après avoir décollé pour la première fois en septembre 2010, l'enveloppe de vol de l'appareil s'est rapidement ouverte, l'objectif de vitesse initial fixé à 180 noeuds (333 km/h) lors d'un vol en palier étant atteint à peine quelques semaines plus tard. Les vols ont repris en mars 2011 suite à l'intégration des boîtes de transmission définitives, une modification prévue et destinée à parvenir à un fonctionnement à plein régime. Le X3 a ainsi pu dépasser sans difficulté son objectif de vitesse de croisière initial en maintenant une vitesse supérieure à 220 noeuds (407 km/h).

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