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L'USS Ponce va être transformé en base flottante dans le Golfe

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L'USS Ponce va être transformé en base flottante dans le Golfe

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La marine américaine a décidé d'offrir une seconde vie au transport de chalands de débarquement USS Ponce (LPD 15). Mis en service en 1971, le bâtiment, à l'issue d'un ultime déploiement en Méditerranée, mer Rouge, océan Indien et golfe Persique, a regagné fin 2011 les Etats-Unis, les préparatifs en vue de son retrait du service débutant en décembre. Mais le désarmement du Ponce, initialement prévu en mars, n'aura pas lieu. Le commandement de la flotte américaine a, en effet, décidé de transformer l'ancien TCD en base flottante avancée (Afloat Forward Staging Base - AFSB). L'été prochain, le bâtiment, qui va devenir l'AFSB (I) 15 - « I » pour Intérim - gagnera le golfe Persique afin d'être mis à la disposition de la 5ème flotte américaine, basée à Bahreïn. Le Ponce servira de bâtiment de soutien aux chasseurs de mines et patrouilleurs côtiers déployés dans la région. Il pourra également servir de plateforme pour des opérations héliportées et mettre à profit ses nombreux locaux pour accueillir du matériel ou des troupes.
Il sera armé par un équipage mixte de l'US Navy et du Military Sealift Command (MSC).

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

Long de 173.4 mètres pour une largeur de 30.5 mètres, l'USS Ponce affiche un déplacement de 17.500 tonnes en charge. Il compte une plateforme avec un hangar télescopique, permettant la mise en oeuvre de quatre hélicoptères CH-46 Sea Knight, ainsi qu'un radier permettant d'accueillir un engin de débarquement sur coussin d'air de type LCAC ou quatre chalands de débarquement. Disposant de liaisons satellites et d'infrastructure de commandement, le bâtiment peut aussi servir d'hôpital flottant avec notamment un bloc opératoire. Ses capacités d'hébergement son très importantes, les logements permettant d'accueillir, en plus d'un équipage de 420 hommes, pas moins de 788 passagers.
Pour mémoire, le Ponce est le dernier des 12 LPD du type Austin, dont il ne reste plus que 7 exemplaires en service au sein de l'US Navy.

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

L'USS Ponce (© : US NAVY)
L'USS Ponce (© : US NAVY)

US Navy / USCG