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Océans : sur les traces du plastique perdu
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Océans : sur les traces du plastique perdu

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Des millions de tonnes de plastique sont rejetées en mer chaque année mais seule une petite partie est visible. Où disparaît le reste ? Des chercheurs s’approchent désormais de la résolution du mystère du « plastique perdu ».

Ces dernières années, les images de bouteilles et de sacs agglutinés par les courants au milieu des océans ou de plages couvertes de détritus ont suscité des campagnes contre la culture du tout jetable. Mais cette pollution visible n’est que la partie émergée de l’iceberg. Alors une équipe internationale de scientifiques s’est mise en chasse, déployant des efforts sans précédent pour traquer les débris.

Quelque quatre à 12 millions de tonnes de plastiques finissent chaque année dans les océans, mais les scientifiques estiment que seulement 250 000 tonnes sont présentes à la surface. Et 99 % de tout ce qui a été déversé en mer pendant des décennies est introuvable. Dégradés par l’érosion, le soleil et l’action de bactéries, la densité des plastiques change, ils se retrouvent à la merci des courants et une fois qu’ils sont entraînés vers les profondeurs, ils deviennent beaucoup plus difficiles à suivre.

« Il est assez difficile de savoir où ils sont tous, parce qu’il y a beaucoup de processus à l’œuvre », explique à l’AFP Alethea Mountford, de l’Université de Newcastle. « Même le plastique à la surface peut couler,