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Thales livre son 500ème sonar trempé FLASH

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Thales livre son 500ème sonar trempé FLASH

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L’électronicien français a célébré à Brest la livraison de son 500ème sonar trempé FLASH (Folding Light Acoustic System for Helicopters). Le premier contrat remonte à 1991 et avait été notifié par l’US Navy, Thales équipant ainsi, à partir de 1993, les Seahawk américains dédiés à la lutte anti-sous-marine (250 systèmes livrés). C’est ensuite la flotte britannique qui a choisi ce système pour les hélicoptères Merlin de la Royal Navy. En France, la Marine nationale dispose du FLASH depuis 2013 et la mise en service de ce sonar sur ses Caïman (NH90). D’autres pays s’en sont aussi dotés, de l’Australie aux à la Norvège, en passant par la Corée du sud, les Emirats Arabes Unis et encore récemment les Philippines.

 

Le FLASH sur un hélicoptère américain (© US NAVY

Le FLASH sur un hélicoptère américain (© US NAVY)

 

un grand succès technologique et commercial

Alors que le FLASH a bénéficié depuis sa mise sur le marché de différentes évolutions technologiques, Thales a également montré la possibilité d’intégrer le système sur des drones de surface. « Le système FLASH est un grand succès technologique et commercial pour le Groupe. Il est également une aventure humaine inoubliable pour les centaines d’ingénieurs et techniciens qui y contribuent tant chez Thales que chez ses nombreux sous-traitants français. Forts de ce succès, nous continuons d’améliorer la performance et la compétitivité de nos sonars aéroportés pour faire face aux nouveaux besoins des marines en matière de lutte anti-sous-marine », explique  Alexis Morel, vice-président en charge des activités de lutte sous la mer de Thales.

Sonar actif à basse fréquence, le FLASH est conçu pour la détection initiale et la poursuite des sous-marins adverses. Il offre une grande portée de détection avec un large taux de couverture et un faible niveau de fausse alarme, aussi bien par grands fonds qu’en eaux côtières. Associé à un système de traitement de bouées acoustiques actives et passives, le système offre selon Thales « une capacité de lutte anti-sous-marine inégalée. De plus, il est facile de l’intégrer à bord des hélicoptères ».

 

Le FLASH (© US NAVY

Le FLASH (© US NAVY)

 

Un redoutable chasseur de sous-marins

En matière de lutte anti-sous-marine, l’emploi de systèmes aéroportés est fondamental pour compléter les moyens de détection des bâtiments de surface. Car l’hélicoptère permet d’investiguer une large zone et peut se repositionner rapidement en fonction des signaux détectés. En vol stationnaire, l’appareil déploie un sonar trempé, qui va pouvoir être immergé à différentes profondeurs, à l’image des sonars remorqués de frégates, afin d’améliorer la capacité de détection de l’antenne selon le profil bathymétrique de la mer. En termes de matériel, Thales Underwater Systems (TUS) a donc développé le FLASH Sonics, équipant notamment les AW-101 Merlin de la Royal Navy, ainsi que les NH90 français et italiens. Le sonar français a même été retenu par l’US Navy pour ses SH-60 Romeo dans le cadre du programme ALFS. L’énorme avantage du FLASH, en dehors des performances exceptionnelles de son sonar et de sa capacité à atteindre 700 mètres de profondeur, réside dans son système de treuillage, conçu pour réduire au maximum la durée de déploiement et de récupération du sonar. L’hélicoptère peut, alors, démultiplier les stations tout en étant plus réactif face aux manœuvres évasives d’un sous-marin. Ultra-performant, le treuil du FLASH permet une ascension ou une descente de 10 mètres par seconde, ce qui constitue un record mondial. Déjà très compact, le FLASH devrait voir son encombrement et son poids  encore réduits, TUS travaillant sur le sujet afin de pouvoir doter de ce système des hélicoptères plus petits.

Utilisation conjointe avec des bouées acoustiques

On notera que la version FLASH Sonics intègre un système de traitement de bouées acoustiques, mises à l’eau depuis l’hélicoptère ou un avion de patrouille maritime. Alors que les bouées connaissent aussi  une forte  augmentation de capacités avec la technologie numérique et les systèmes de traitement associés, cette configuration permet de couvrir un volume d’eau plus important. Elle constitue également un atout tactique, le FLASH pouvant être utilisé de manière ponctuelle en complément des bouées, qui émettent en continu durant plusieurs heures.

 

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