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Le concept de bases flottantes avancées, pré-positionnées dans des zones d’intérêt stratégique, a été initié avec l’ancien transport de chalands de débarquement USS Ponce, devenu en 2012 la première AFSB (Afloat Forward Staging Base) de la flotte américaine. Et il a fait ses preuves. C’est pourquoi l’US Navy a décidé de faire construire des bâtiments neufs.

 

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© US NAVY

L'USS Ponce (© : US NAVY)

 

Mise sur cale en novembre 2003 au chantier NASSCO de San Diego, la première AFSB conçue et réalisée spécialement pour cette mission, a été mise à flot l’été dernier et sera livrée cette année. L’USNS Lewis B. Puller, c’est son nom, sera suivi par un second bâtiment, commandé le mois dernier pour un montant de 498 millions de dollars. Sa livraison est prévue en mars 2018. 

 

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© NASSCO

L'USNS Lewis B. Puller (© : NASSCO)

 

Ces nouvelles AFSB, qui permettront de remplacer le vieux Ponce, datant de 1966, offriront des capacités accrues et seront mieux adaptées aux missions qui son dévolues aux unités de ce type. Elles sont dérivées des deux MLP (Mobile Landing Platform), les USNS Montford Point et USNS John Glenn, livrées en mai 2013 et mars 2014 par NASSCO. Conçus à partir d’un design de pétrolier civil,  ces navires de 259 mètres de long pour 30 mètres de large ont été imaginés pour servir de soutien aux forces terrestres pendant ou après des opérations de débarquement.

 

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© NASSCO

La MLP USNS John Glenn (© : NASSCO)

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© NASSCO

La MLP USNS John Glenn (© : NASSCO)

 

A cet effet, les MLP, dont le déplacement atteint 35.000 tonnes en charge, disposent d’un vaste pont de plus de 2300 m² pour le stockage de véhicules et de matériel, ainsi que d’importantes réserves pour le transport de carburant aviation (1.4 million de litre). Les navires sont conçus pour effectuer des opérations de transbordement au moyen d’engins de débarquement sur coussin d’air de type LCAC.

 

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© NASSCO

Le concept MLP (© : NASSCO)

C’est donc sur la base du design des MLP que les AFSB ont été conçues. On retrouve sur le Lewis B Puller la forme de coque des Montford Point et John Glenn, mais le troisième bâtiment de se programme présente d’importantes évolutions. Une structure supportant une grande plateforme pour hélicoptères surplombe ainsi le pont central, qui servira à entreposer différents équipements, alors qu'un nouveau « château », intégrant un hangar, fait son apparition à l’avant. Ces modifications sont liées aux missions dévolues aux AFSB, qui ne seront pas, contrairement aux MLP, de simples plateformes de transport et de soutien.

 

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© NASSCO

Le concept AFSB (© : NASSCO)

 

Le Lewis B. Puller et son sistership serviront de bases de commandement et de plateformes permettant de disposer, dans une région donnée, de moyens de renseignement et d’action. Leurs capacités sont donc renforcées en matière d’hébergement, d’opérations aéronautiques et d’accueil d’un état-major. Les AFSB pourront remplir des missions très variées, en servant par exemple de bâtiment de commandement et de soutien à une force navale ou interarmées. Elles pourront notamment œuvrer comme pivot d’une opération de guerre des mines, en soutenant des bâtiments spécialisés (dragueurs, chasseurs) et en déployant des moyens propres, y compris des hélicoptères lourds MH-53 Sea Dragon gréés pour cette mission. Les AFSB sont également destinées à servir comme support aux missions de lutte contre les trafics illicites, la piraterie et le terrorisme, avec la possibilité de servir de base de préparation et de déploiement de forces spéciales. En plus des moyens qu’elles pourront directement mettre en œuvre, les AFSB pourront ravitailler les unités de combat et disposeront d’ateliers de maintenance et de réparation. Outils très flexibles pouvant être repositionnés en fonction des besoins, elles seront aussi en mesure d’intervenir pour des opérations humanitaires.

 

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L'USNS Lewis B. Puller (© : NASSCO)

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