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Immobilisé depuis une grave avarie sur son système propulsif en juin 2012, le transport de chalands de débarquement australien HMAS Choules (ex-Largs Bay britannique) a repris la mer. Après des essais de ballastage il y a un peu plus de deux semaines en rade de Sydney, le bâtiment a appareillé pour des tests en mer, rentrant à sa base le 12 avril. La Royal Australian Navy, qui a qualifié ces essais finaux de réussis, va donc pouvoir retrouver un TCD opérationnel. On notera qu'au cours de sa navigation, le HMAS Choules a, notamment, effectué des manoeuvres de ravitaillement à la mer avec le Cantabria, que la marine espagnole met à disposition de son homologue australienne jusqu'à l'automne.

Profitant de la réduction de format de la marine britannique en raison de coupes budgétaires, la RAN a acheté en avril 2011 l’ex-Largs Bay, l’un des quatre TCD du type Bay de la Royal Fleet Auxiliary, qu’elle a remis en service en décembre de la même année sous le nom de Choules. Cette acquisition a été décidée pour compenser le désarmement prématuré des deux bâtiments de débarquement de chars du type Newport (Manoora et Kanimbla) en 2011. La marine australienne n’aurait en effet plus disposé de capacités amphibies en attendant la livraison des nouveaux porte-hélicoptères d’assaut du type Canberra, en 2014 et 2016.

 

 

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© RAN

Le Choules ravitaillé par le Cantabria (© : RAN)

 

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© PATRICK LE PLENIER

Le Choules à Sydney avec, au second plan, le ravitailleur Cantabria (© : DR)

 

 

Mis en service en 2007 au sein de la flotte britannique, le Choules mesure 176.6 mètres de long pour une largeur de 26.4 mètres. Affichant un déplacement de 16.160 tonnes en charge, il dispose de quatre moteurs diesels Wärtsilä et deux pods ABB, sa vitesse étant de 18 nœuds et son autonomie de 8000 milles à 15 nœuds. Armé par 160 marins, le bâtiment peut accueillir deux hélicoptère sur sa plateforme mais ne dispose pas de hangar. Son radier, de petite taille, est conçu pour abriter deux petits chalands de type LCVP ou un engin de type LCM. Doté de deux grues d’une capacité de 30 tonnes et de rampes d’embarquement latérales, le Choules peut déployer une force mécanisée, avec des logements pour 350 soldats et des garages pour 150 véhicules, dont des chars.

 

 

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© RAN

Le Choules (© : RAN)

 

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© RAN

Le Choules (© : RAN)

 

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